Af teleskoper og flåter: Hvordan Mount Wilson Observatory blev et infektionssygdomsstudie


Larry Webster har arbejdet på Mount Wilson Observatory uden for Los Angeles i mere end 30 år, alt fra at holde toiletter flushing og justere spejle til kortlægning solopgange. I september 2006 kom den 51-årige solobservatør på arbejde og så mere ud som om han var 90 år. Han blev dehydreret, gyset og tabt meget. Selv o

Larry Webster har arbejdet på Mount Wilson Observatory uden for Los Angeles i mere end 30 år, alt fra at holde toiletter flushing og justere spejle til kortlægning solopgange. I september 2006 kom den 51-årige solobservatør på arbejde og så mere ud som om han var 90 år. Han blev dehydreret, gyset og tabt meget. Selv om han tilbragte en måned ind og ud af akutrum for symptomer på kvalme og opkastning, var lægerne usikre på, hvad der havde forårsaget hans sygdom.
Så Webster begyndte sine egne undersøgelser af kilden til sygdommen, og hans mystiske sag ville i sidste ende pique interessen for Californiens sundhedsembedsmænd og overbevise en entomolog, der hedder Tom Schwan, for at flyve halvvejs over hele landet for at fange flåter inde i det historiske observatorium.
Det hele startede i efteråret 2006, da Webster inviterede et par lokale astronomer ud til det 24-tommer (61 centimeter) sne solteleskop for at teste nogle få filtre, han overvejede at købe for at se på solens kromosfære. Først troede han, at han skulle feje væk gnavere afføring, som havde akkumuleret og smide nogle gamle papkasser, fordi teleskopet kun var brugt intermitterende siden astronomen George Ellery Hale først installerede den i 1904. "Observatorier er næsten altid i fjerntliggende steder" Webster forklarer, "Denne særlige bygning - der var så gammel - var mere tilgængelig af mus og chipmunks."
Omkring fire dage efter oprydning noterede hans kone Elisa to røde cirkler på hver sin skind lige over soklinjen, men han troede ikke noget af det. Bittene falmede i løbet af den næste uge, men lige efter middagen lørdag den 17. september oplevede Webster en pludselig feber, rystede kulderystelser og led- og muskelsmerter. "Jeg lå så syg, at jeg ikke havde lyst til at komme op, " siger han, "der gik videre til kvalme og opkastning."
Webster gik for at se sin læge næste onsdag, som fortalte ham, at han havde indgået en ubehagelig maveinfluenza og gav ham nogle medicin for at reducere hans opkastning. Men han kastede igen den næste dag og følte sig så dårlig, at han gik ind i beredskabsrummet. Lægerne satte ham på en IV for at rehydrere ham, gav ham smertelindrende, og analyserede hans blod og urin og frigjorde ham senere den aften med en anden influenza-diagnose. Webster's sygdom ville vende tilbage to gange før han endelig blev indlagt og fik sin første dosis af antibiotika. Lægerne sagde, at han var ved at genvinde fra et tilfælde af mononukleose. "Jeg blev slettet fra hospitalet, og jeg følte mig bedre, " siger han, "men det hele forstyrrede mig, og jeg var naturforsker. Jeg forsøgte at forstå, hvad jeg havde."
Han gik til US Centers for Disease Control-webstedet sammen med flere andre, der læste om enhver sygdom, der kunne bæres af en gnaver. Han læste om kaninfeber og hantavirus og kom endelig til en kategori kaldet relapsing tick feber forårsaget af en spirochete bakterier til stede i vilde gnavere og transmitteret af bløde firkanter. Så kaldte han sin læge. "Åh nej, " sagde hun til ham, "det er en tredje verdens sygdom. Vi har ikke det her i landet."
Webster var ikke overbevist. Soft-bodied flåter findes i mørke udsparinger som huler, som han siger var meget som den 150 meter lange (45 meter) lange bølgede stålbygning, der husede det gamle teleskop. Han besluttede at bygge sig en fældefangst og læs, at skadedyrene tiltrækkes af kuldioxid. "Jeg tog et stykke tøris [frossen CO2], " siger han, "og indpakket den i stykker af frottéklud og derefter kanaliserede dem til disse lange bambuspinde, jeg kom til en haveforretning." Den næste dag trak han pindene fra nogle udsparinger og opdagede, hvad der så ud til hans uoplærte øje som et blødt tæppe. Han sendte perioden størrelse insekt til University of California, Riverside, hvor en professionel entomolog bekræftede sin diagnose.
Ved nu var Webster en mand besat. For det første overbeviste han en ny læge om at foreskrive ham tetracyclin, den foretrukne behandling. Da han ikke kunne finde meget information om flåter, der sendte tilbagefald feber i det sydlige Californien, spores han ned Tom Schwan, verdens recidiverende tick feverekspert, der arbejder ved Rocky Mountain Laboratory i National Institute of Allergy and Infectious Diseases. Schwan indvilligede i at køre en DNA-test på flåterne og bekræftede, at de indeholdt spirochete Borrelia hermsii . "Med vektoren og spirochete fundet i det rum, hvor Larry blev udsat, " siger Schwan, "jeg var overbevist om, at han havde kontraheret feber."
Hvis det var sandt, forstod Schwan, at det ville være det første nye tilfælde af tilbagefald af tærskepærer i Los Angeles County siden 1930'erne. Selvom sygdommen var kendt fra andre dele af Californien, følte han, at opdagelsen berettigede en samlingsrejse til teleskopet for at etablere et årsagsforhold mellem mikroben og sygdommen og at øge bevidstheden om sygdommen. I 2007 fangede han og Webster levende flåter og fik dem til at fodre på mus i laboratoriet. Inden for en uge havde de fleste af dyrene ruffet hår og testet positive for sygdommen. Derefter lagde holdet i juli og oktober 2008 gnaverfælder og fandt ud af, at vilde dyr i regionen testede positivt for antistoffer mod sygdommen.
I dag har Webster gjort en fuld opsving og arbejder nu som stedleder for Georgia State University's Chara Array. Som det sker, er Schwan også noget af en skabsstrøster med en affinitet for "optiske videnskabelige instrumenter". Han har haft et Unitron teleskop, siden han var barn, og efter at have mødt Webster købte han et nyt Spencer Browning & Co. teleskop på eBay for at gå med sin antikke mikroskopopsamling. Lige den anden aften havde han stirret på stjernerne i Montana og forsøgte at finde Neptun over Jupiter.
Schwan og hans team beskriver deres arbejde i juli-udgaven af nye smitsomme sygdomme . Navnlig, Webster er opført som medforfatter og placerer ham i pantheon af forskere, der har studeret deres egne infektioner. "Denne sygdom er underdiagnostiseret og underrapporteret, " siger Schwan. "Larry var den fyr, der satte denne infektion på kortet."

Trump rådgivere til at diskutere Paris klimaaftaleKan en robot, et insekt eller Gud være opmærksom?Deportere planter og dyr for at beskytte dem mod klimaændringerFolk i dårlige kvarterer puster mere farlige partiklerNyligt fundet Exoplanet kan have Ring System Dwarfing SaturnusConjoined Comet: Hartley 2 maj har dannet sig fra 2 forskellige organerDen berømte "HeLa" Human Cell Line får sin DNA sekvenseretKan e-cykler skifte biler?